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顶级科技公司的推手们,不止王坚
发表时间:2019-11-24

顶级科技公司的推手们,不止王坚





阿里云公号史上最轻松的十万+文章,可能要属今天的一篇推送——王坚当选院士。一句话,一个红框圈出的截图,一张蓝格子衫的经典照,信息戛然而止。
 
11月22日上午,2019中国工程院院士增选结果正式公布。在工程管理学部的6人名单中,出现了阿里巴巴技术委员会主席王坚的名字。
 
 
评论区很快炸开了锅。民营企业科研人员入选院士的少之又少,况且这个人还是江湖传说中没写过一行代码的王坚博士。众所周知,作为阿里云创始人及阿里集团前CTO,在很长一段时间内,偏见与他始终如影相随。直至王坚带领团队开创了中国的云计算时代。
 
彼时阿里同样囿于外界的刻板印象之中:如果说腾讯长于产品,百度长于技术,那阿里则优于运营——但技术是真不行。这种认知根深蒂固,以至于马云2013年在北大的一次演讲中,忍不住委屈地辩解:“百度李彦宏懂技术、腾讯马化腾学技术,只有马云不懂技术。很多人就一直认为阿里巴巴的技术很差。其实正因为我不懂技术,但我们尊重技术,我们公司的技术才最好。”
 
不知道当时有多少学子内心认定马云是在吹牛。毕竟从雄辩走向现实,总需要时间和事实的检验。王坚当选院士的时间点有些巧合,此时的阿里已与10年前不同,它不仅是中国第一大电商企业、中国第一大公有云企业,还是中国第一大人工智能企业。它有芯片、有飞天操作系统、有自研数据库、有各类软件平台、有算法......它已经是一家真正意义上的技术公司,它也悄然成为顶级科学人才数量最多的科技公司之一,现在它拥有10多位IEEE FELLOW、30多位知名高校教授,先后在国际顶级学术会议上发表450多篇论文。
 
而王坚只是一个缩影。
 
顶级科技公司的推手们
 
在阿里巴巴38位合伙人中,超过三分之一是技术出身。他们为阿里从电商向科技公司的战略拓展中,撑起一个无形的作战平台。
 
王坚是第一任作战指挥,2008年从微软来到阿里后,顶着“骗子”的名号,他闷头干了几件事:为阿里云确定去IOE(去除IBM小型机、Oracle数据库及EMC存储设备)的技术路线,打造自主研发的操作系统“飞天”,开创了AI体系 ,为阿里云的崛起全面铺路。
 
在王坚身后,阿里巴巴集团CTO张建锋(花名“行癫”)、高德总裁刘振飞、阿里云智能基础产品事业部总经理蒋江伟等一批内部人才成长起来。刘振飞早年负责淘宝技术预算。2009年底,他向王坚汇报,提出淘宝“2010年不会购买IBM小型机”,谁知王坚比他更激进,将了他一军:“既然2010年可以不买小型机了,为什么还要给自己留后路以后还可能购买呢?你要在给董事会看的PPT上明确写一句:淘宝2010年起不再购买小型机了。”
 
在倒逼之下,阿里的去IOE技术路线开始演进:去IBM,用普通的PC服务器替代小型机;去EMC,用中低端存储;去Oracle,用开源数据库MySQL、自研的OceanBase支持多个关键业务。去IOE的成功实践,给整个中国云计算行业带来了全球性的话语权。
 
可以说,云计算是阿里朝科技公司转型的最有力抓手。沿着这条路径,2014年,阿里最神秘部门iDST(Institute of Data Science&Technologies)成立。这个大数据和AI大牛的部门,第一次将阿里AI 技术大牛们聚拢到一起。该部门也是达摩院的前身。
 
在另一条与业务结合更为紧密的路径上,时任淘宝技术总架构师的张建锋开始了阿里史上的五彩石战役——在淘宝和原淘宝商城(天猫)之间“拆烟囱”,目标是打通两者的系统,让用户购物不再是割裂的体验。2009年,他的团队首次引入了中间件和分布式架构,将淘系业务背后的技术统一到一处。蒋江伟是当时主要技术人员之一。
 
10年后,这次“拆烟囱”成就了阿里的中台,也是今天在互联网巨头和大量传统企业中正在践行的理念和平台。
 
同王坚相比,第二任作战指挥张建锋是那个继往开来的人。2017年,张建锋在马云的支持下进一步设立达摩院,达摩院的角色是要把阿里的技术家底儿做厚,所以从第一天设立开始,它就不是单纯的基础研究机构,强调技术要有商业价值。如今包括顶级科学家在内的大部分科学家都属于达摩院旗下实验室。
 
达摩院为阿里瞭望技术趋势,并辅之布局。在判断未来的云计算平台竞争将是“软硬一体化”的全栈能力比拼后,2018年9月达摩院旗下成立芯片公司平头哥,并在一年之后推出AI推理芯片含光800。如今在国内云计算厂商中,阿里云拥有全栈能力。
 
阿里在技术布局上的完善,终于可以让马云挺直腰板说,阿里现在是顶级科技公司。在这家企业10多万名员工中,现在6万多名是科学家、工程师类人才。
 
 
挖人——科学家的KPI之一
 
李彦宏曾讲过一个段子:人工智能大牛吴恩达在谷歌时很不爽,因为谷歌不相信GPU的方向。百度承诺可以随便买GPU后,吴恩达果断跳槽,成为百度的首席科学家,百度则由此建成最大GPU集群。
 
虽然百度最终并没能留住吴恩达,但李彦宏的段子内涵仍具有参考价值:吸引顶级科学家的,一定不只是优渥的物质待遇,而是科研空间和技术场景。
 
丰富的场景为创新研究提供了落地的土壤。阿里经济体拥有电商、物流、金融等业务场景,其率先提出的“去 IOE”、数据中台、城市大脑等创新技术,为云计算、人工智能、物联网、芯片、区块链、量子计算等前沿科技领域的突破提供了载体。这正是吸引科学家走出向工业界的地方。
 
达摩院机器智能实验室主任金榕,2014年加入阿里前曾在密歇根州立大学任教。当时他应朋友邀请担任阿里妈妈的学术顾问,通过将从等用户来才计算广告推送改为提前进行广告推送的计算,优化了推荐矩阵,计算效率提升了 30%,为阿里妈妈广告推送机制作出了巨大贡献。这次牛刀小试让他意识到,理论知识能够跨越鸿沟,在现实世界中落地并真正发挥作用,也让他第一次看到自己的那些理论研究变成真实影响上亿人的功能。
 
后来,金榕带领团队开发的上传照片识别商品的拍立淘,成为每天有近有2000万人使用的产品。这段经历让他充满自豪感。如今金榕领导的机器智能团队是达摩院里最大的一个团队,拥有20多位知名大学教授,近10位IEEE Fellow。
 
“我们的工作里有几个境界,是用自己的能力做锦上添花、雪中送炭的事情,还是做无中生有的事情?……人工智能就是一个公式出来的,算法加上算力,最后再看对某个领域的价值。这几个关键词里最重要的是“价值”。你觉得某件事很有价值,还把它实现了,那这段职业生涯就没白费。那种感觉和坐在办公室里上上班、领领薪水是不一样的。”达摩院城市大脑负责人华先胜如此说,当年他被王坚从微软研究院挖来,图的是技术人员的对“意义”的执念。
 
今年3月,当“AI架构大神”贾扬清从 Facebook跳槽阿里时,也有很多人表示不解。这名80后在攻读博士期间创立并开源了深度学习框架Caffe,该框架被广泛采用,贾扬清也因此为业界所熟知。
 
在解释加入阿里的理由时,贾扬清提到一点:他个人很喜欢赋能,想让各行各业都能很好地使用AI能力,技术最后需要经过产品和商业的锤炼,这是一定程度上我来阿里的原因。而这一点上,他认为阿里比Facebook 更有优势和机遇。目前,他担任阿里巴巴副总裁、阿里云智能计算平台事业部总经理,领导阿里大数据平台、机器学习平台的研发工作。
 
作为一个语言和语音人工智能领域的科学家,鄢志杰发现,在阿里经济体内部,语言和语音AI不用发愁找不到落地实践的场景。无论是在手机淘宝里对阿里小秘机器人问一个售前售后问题,还是用高德语音规划一次出行,或者做跨境电商用阿里翻译跟外国人直接交流,又或是用天猫精灵点一首歌,这里面都用到了一系列的语音和语言人工智能技术。
 
丰富的实践场也吸引着2018年加入达摩院的李飞飞,他负责数据库的开发。“阿里吸引我留下的是它在研究与工程上的紧密结合。”研究与工程的哺育和反哺,是李飞飞最愿意做的。
 
2017年,密歇根大学终身教授、美国国家科学基金会“职业成就奖”施尧耘担任阿里云量子技术首席科学家时,外界很好奇他为何在自己学术生涯的高峰加入阿里。施尧耘坦言:量子计算机“吹牛”了20年,一直是在纸上谈兵,为量子计算落地做出贡献是这一领域研究者的最大心愿。
 
施尧耘组建了阿里云量子计算实验室,并率领团队研制出据称是当前世界最强的量子电路模拟器——“太章”,美国《连线》杂志称这一发现有望打破谷歌的提出“量子霸权”。

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